Les Jésuites de la Province de Belgique Méridionale et du Luxembourg (BML)

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Constant Lievens, jésuite en Inde (1856-1893)

13 octobre 2010

Constant Lievens (né le 11 avril 1856 à Moorslede, Belgique - décédé le 7 novembre 1893 à Louvain, Belgique), missionnaire jésuite belge (flamand), est considéré aujourd’hui comme l’apôtre du Chota Nâgpur (région tribale de l’Inde centrale).

Biographie [modifier]

Né dans une large famille d’agriculteurs flamands (six sœurs et quatre frères), Constant Lievens étudia les lettres et la philosophie au séminaire de Roulers (1870-1877) avant de faire une première année de théologie au grand séminaire de Bruges. Son désir de devenir missionnaire le fit alors entrer dans la Compagnie de Jésus (1878). A peine son noviciat terminé il fut envoyé en Inde où il termina sa formation théologique à Asansol (au Bengale). Il fut ordonné prêtre à Calcutta (Inde) le 14 janvier 1883.
Travail Missionnaire [modifier]

L’Inde centrale (le plateau du Chota Nâgpur) s’ouvrait alors au travail missionnaire et le Père Lievens y fut envoyé en 1885. Après une période d’adaptation et d’étude de la langue Munda il s’installa dans une hutte à Torpa (60 km au sud de Ranchi, capitale actuelle de l’État de Jharkhand) en novembre 1885 qui devint le centre de ses activités. Ce qu’il découvrit était une situation de travail forcé, d’endettement grave et de spoliation agraire systématique. Il comprit que parler du Christ et de l’évangile passait d’abord par le rétablissement des Mundas dans leurs droits fonciers et dignité humaine. Il étudia le droit coutumier et se mit à défendre en justice les droits de ceux dont on avait volé les terres. En particulier il fit accepter par les magistrats anglais que le droit coutumier non-écrit devait être pris en considération lorsqu’il s’agissait de déterminer les droits de propriétés des peuples tribaux de la région. Ses succès auprès des tribunaux lui acquit le cœur des Mundas qui reconnurent en lui un sauveur et se convertirent en masse au catholicisme. Une vaste mouvement de conversion s’était mis en route : si en 1886 le nombre de chrétiens dans la région n’était que de 2700, deux ans plus tard, en 1888, il s’y trouvait environ 15.000 baptisés et 40.000 catéchumènes. Lievens fut rapidement débordé par les demandes d’aide en justice comme par le travail d’évangélisation qui s’ensuivait. D’autres missionnaires furent envoyés pour le seconder dans sa tâche. Ses origines paysannes lui firent comprendre sans difficulté combien l’attachement à la terre était un facteur important de dignité et d’identité pour les populations tribales de la région, en particulier les Mundas, les Ouraons et les Kharias. Nommé directeur de la mission il résida alors à Ranchi (1888-1892), chef lieu du district à partir duquel il était plus facile d’organiser le travail missionnaire de justice sociale, de scolarisation et les autres services liés à l’évangélisation. Les chrétiens étaient alors au nombre de 73.000.

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